Acontece frequentemente que os dinossauros são confundidos com animais pré-históricos que não eram verdadeiramente dinossauros, ou que viveram numa época muito distante. Um dos casos paradigmáticos é o do Dimetrodon, um animal colorido que viveu durante o período Pérmico. Mas a realidade é que não se tratava de um dinossauro ou sequer de um réptil.

NEM DINOSSAURO, NEM RÉPTIL

Os Dimetrodon foram animais pré-históricos que viveram durante o Pérmico, entre aproximadamente 295 e 272 milhões de anos atrás. Esta razão, por si só, seria suficiente para os excluir como dinossauros, uma vez que só apareceram no Triásico, pelo menos 30 a 40 anos depois de os dimetrodontes se terem extinguido.

Mas também lhes faltava uma caraterística básica dos dinossauros, as ancas por baixo do corpo. As pernas dos dimetrodontes situavam-se nos lados do corpo, com os cotovelos formando um ângulo quase recto, tal como os crocodilos. Por esta razão, também são frequentemente confundidos com répteis, mas nem sequer se enquadram nesta categoria: de facto, estão ainda mais intimamente relacionados com os mamíferos, razão pela qual durante muito tempo foram chamados "répteis mamíferos", embora esta definição já não esteja em uso.

Do ponto de vista científico, o Dimetrodon pertence a uma classe de seres denominada sinapsídeos, que inclui, por um lado, os mamíferos e os seus antepassados directos e, por outro, uma família denominada esfenacodontídeos, todos extintos, que incluía os dimetrodontes e outros animais com eles relacionados. Os répteis, por sua vez, não são sinapsídeos, mas sauropsídeos, classe que inclui os escamados (lagartos e cobras), tartarugas, crocodilianos (crocodilos, jacarés, jacarés e gaviais), além de grupos extintos como os dinossauros, plesiossauros e pterossauros.

PREDADORES IMPRESSIONANTES

A vida dos dimetrodontes continua a ser objecto de debate, uma vez que, ao longo da história, foram formuladas várias teorias sobre o seu comportamento, ambiente e, especialmente, sobre a função da sua característica mais distintiva, a sua grande e colorida vela dorsal.

A maioria dos fósseis de Dimetrodon foi encontrada em terrenos baixos que, durante o Pérmico, eram provavelmente zonas húmidas e pântanos. Por esta razão, especulou-se durante muito tempo que se tratava de um animal aquático, como os crocodilos, e que a sua vela dorsal era uma espécie de leme. Actualmente, esta teoria está descartada e pensa-se que se tratava de um animal totalmente terrestre, embora fosse capaz de se deslocar ao longo da costa, uma vez que a sua alimentação era parcialmente constituída por peixes.

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Tamanho comparativo de várias espécies de dimetrodontídeos.

A maioria das espécies de dimetrodon era bastante grande, variando entre 1,70 e 4,60 metros de comprimento. A a espécie mais pequena conhecida tinha o tamanho de um cão de tamanho médio, enquanto a maior, Dimetrodon angelensis, tinha o tamanho de uma vaca e a altura de uma pessoa adulta, contando com a vela dorsal. Pensa-se que se moviam como os crocodilos e podiam ser relativamente rápidos, atingindo velocidades de 10 a 15 quilómetros por hora.

As espécies maiores eram provavelmente os predadores de topo no seu ecossistema, com uma dieta de peixes, animais terrestres e anfíbios. Possuíam dentes afiados de dimensões variáveis – de facto, o nome Dimetrodon significa literalmente "dente de dois tamanhos" – curvos e grossos, que lhes permitiam agarrar presas de grandes dimensões. Mesmo assim, não devem ter sido particularmente ágeis, pelo que se pensa que eram predadores perseguidores.

A MISTERIOSA VELA

A característica mais distintiva dos dimetrodontes é a sua enorme vela dorsal, suportada pelas proeminências ósseas das vértebras. Esta era possivelmente de cores vivas, embora a sua função exacta seja ainda objecto de debate.
A hipótese mais consensual sugere que se tratava de um mecanismo termorregulador, para captar o calor da luz solar ou dissipá-lo quando a temperatura do corpo era excessiva.

Os paleontólogos acreditam que as grandes dimensões destas velas lhes permitiam aquecer de manhã durante algumas horas e manter o corpo quente durante o resto do dia. Em caso de sobreaquecimento, a grande superfície permitia-lhes dissipar rapidamente o calor.

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CC BY-SA 3.0

Dimetrodon incisivum, Sphenacodontidae, no Staatliches Museum für Naturkunde Karlsruhe, Alemanha. Autor: H. Zell

Uma função secundária destas velas pode ter sido a selecção sexual. Os animais com uma vela maior necessitariam de menos tempo para aumentar a sua temperatura corporal e seriam, por conseguinte, mais eficientes e mais fortes. Pensa-se, mas não está provado, que os dimetrodontes podem ter apresentado dimorfismo sexual e que as fêmeas eram mais pequenas e tinham velas mais pequenas; é possível que as suas cores também fossem diferentes, como acontece com os machos de muitas espécies que são mais visivelmente coloridos, mas esta é uma hipótese simples, pois é muito difícil determinar a cor a partir de fósseis.

Esta vela pode ter sido precisamente a causa da sua extinção, devido à sua dependência da luz solar para activar o seu metabolismo. Durante o Pérmico houve episódios de intensa actividade vulcânica e os gases emitidos pelas erupções teriam tido um duplo efeito letal sobre os animais de sangue frio: por um lado, bloqueando a luz solar e, por outro, baixando a temperatura global. Os animais de grande porte, que necessitavam de uma exposição prolongada à luz solar para activar o seu metabolismo, encontravam-se numa situação extremamente difícil se o vulcanismo continuasse durante um período demasiado longo.

Entre o Pérmico Inferior e Médio, há cerca de 273 milhões de anos, ocorreu uma extinção em massa conhecida como Extinção de Olson. Embora menos conhecida do que outros eventos semelhantes, teve um efeito importante nos sinapsídeos, bem como nos répteis e especialmente nos anfíbios. Isto abriu caminho para o desenvolvimento de outros tipos de animais com alguma forma de pêlo corporal, como os antepassados dos primeiros dinossauros e mamíferos, uma vez que esta protecção lhes permitia conservar melhor o calor corporal. Por este facto, os dimetrodontes nunca conheceram os dinossauros com os quais são frequentemente confundidos.

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