Um complexo sistema de correntes oceânicas conhecido como Circulação Meridional de Capotamento do Atlântico (AMOC) poderá entrar em colapso em meados deste século, ou já em 2025, devido à libertação de poluentes que provocam o aquecimento global. Um estudo publicado na revista Nature sugere que o ponto mais provável de colapso é entre 2039 e 2070.

Tal acontecimento seria catastrófico para os padrões climáticos globais e "afectaria todas as pessoas do planeta", incluindo Invernos muito mais extremos e subidas do nível do mar em partes da Europa e dos Estados Unidos da América, bem como uma mudança da monção nos trópicos.

PORQUE É QUE É IMPORTANTE?

A AMOC é uma complexa rede de correntes que funciona como uma gigantesca correia transportadora global. Transporta água quente dos trópicos para o Atlântico Norte, onde a água arrefece, torna-se mais salgada e afunda-se no fundo do oceano antes de se espalhar para Sul. 

Desempenha um papel crucial no sistema climático, ajudando a regular os padrões meteorológicos globais. Para além do seu papel de regulador térmico, funcionando como bomba de calor e sumidouro de calor a altas latitudes, desempenha um papel crucial no ciclo do carbono do nosso planeta. Estima-se que o AMOC sequestre aproximadamente 0,7 petagramas de carbono (PgC) por ano, o que o torna o maior sumidouro de carbono do hemisfério Norte.

O sequestro de carbono é um processo natural que permite a absorção e o armazenamento de dióxido de carbono (CO2), um gás com efeito de estufa que contribui para o aquecimento global. As plantas, os oceanos e certos tipos de solo podem actuar como sumidouros de carbono, absorvendo o CO2 da atmosfera.

Este processo de sequestro tem implicações significativas para a evolução do aquecimento global causado pela actividade humana. Essencialmente, os sumidouros de carbono como o AMOC ajudam a reduzir a quantidade de CO2 na atmosfera e, por conseguinte, desempenham um papel fundamental na moderação do aquecimento global.

No entanto, a eficácia do AMOC como sumidouro de carbono pode estar ameaçada pelo seu enfraquecimento. Há anos que os cientistas alertam para a sua instabilidade à medida que a crise climática se acelera, ameaçando perturbar o equilíbrio de temperatura e salinidade de que depende a força destas correntes.

À medida que os oceanos aquecem e o gelo derrete, mais água doce flui para o oceano e reduz a densidade da água, tornando-a menos capaz de se afundar. Quando as águas se tornam demasiado frescas, demasiado quentes ou ambas, a correia transportadora pára.

Isto já aconteceu antes. Há mais de 12.000 anos, a rápida fusão dos glaciares provocou a paragem da AMOC, causando enormes flutuações de temperatura no hemisfério norte, de 10 a 15°C numa década.

MAIS CEDO DO QUE O PREVISTO

Um relatório de 2019 do Painel Intergovernamental das Nações Unidas sobre as Alterações Climáticas previu que o AMOC iria enfraquecer ao longo deste século, mas que o seu colapso total antes de 2100 era improvável.

No entanto, este novo estudo chega a uma conclusão muito mais alarmante. Uma vez que a AMOC só tem sido monitorizada continuamente desde 2004, os autores do estudo recorreram a um conjunto de dados muito maior que poderia mostrar como as correntes se comportariam num período sem alterações climáticas causadas pelo homem.

Os investigadores analisaram as temperaturas da superfície do mar no Atlântico Norte, numa zona a sul da Gronelândia, durante um período de 150 anos, entre 1870 e 2020. Esta parte do oceano é aquecida pela água transportada para Norte a partir dos trópicos pelo AMOC, pelo que, se arrefecer, é porque o AMOC está a enfraquecer. Os impactos do aquecimento global provocado pelo homem na temperatura da água foram depois subtraídos para compreender a forma como as correntes estavam a mudar.

O relatório apela a uma acção rápida e eficaz para reduzir a zero a poluição causada pelo aquecimento global, para baixar as temperaturas globais e para abrandar o degelo do Ártico. O ponto-chave deste estudo é que não temos muito tempo para o fazer.