As articulações são uma das partes do corpo que mais sofrem com a passagem do tempo. Pouco a pouco, a cartilagem que protege as articulações ósseas vai-se desgastando até que os ossos começam a roçar uns nos outros. Esta fricção provoca uma inflamação das articulações e a consequente dor a cada movimento torna-se uma situação desagradável que afecta a qualidade de vida. Uma pancada forte ou impactos repetidos na mesma articulação, como os sofridos pelos joelhos ao correr, também podem levar à ruptura da cartilagem e afectar seriamente a qualidade de vida das pessoas.

Com uma população cada vez mais envelhecida, estima-se que cerca de 700 milhões de pessoas sofram de osteoartrite numa das suas articulações, mas este número deverá aumentar para mil milhões de pessoas até 2050. De acordo com um estudo publicado na revista The Lancet Rheumatology, cerca de 60% das pessoas afectadas são mulheres. No entanto, os investigadores salientam que os critérios utilizados para obter os dados podem ter influenciado os resultados e que a distribuição por género é mais equilibrada.

O factor mais influente no aparecimento da osteoartrose é a idade, embora existam condições que aumentam significativamente o risco de desenvolver osteoartrose. A predisposição genética, a obesidade, um trabalho exigente com movimentos repetitivos ou a prática de certos desportos de competição de alto nível podem desgastar a cartilagem e acelerar o aparecimento da osteoartrose. Quando o desgaste é expressivo, os tratamentos disponíveis apenas reduzem a inflamação e diminuem a dor, mas não conseguem regenerar o tecido. Por conseguinte, os grupos de investigação estão a tentar encontrar novas formas de resolver um problema crescente na população mundial.

A CIÊNCIA POR DETRÁS DO APARECIMENTO DA OSTEOARTROSE

A inflamação das articulações durante a osteoartrose está na origem da sua progressão. Por conseguinte, um grande número de estudos centra-se na forma como as moléculas pró-inflamatórias actuam no organismo e na razão pela qual são produzidas. Estas moléculas, denominadas citocinas pró-inflamatórias, são o principal sinal de alarme do sistema imunitário e servem para atrair a zona para o arsenal de defesa do organismo.

COTOVELO
ISTOCK

A articulação do cotovelo é complexa e pode estar sujeita a desgaste devido a movimentos repetitivos.

Ao chegar à articulação, os compostos tóxicos emitidos pelas células imunitárias afectam e destroem os tecidos, incluindo a cartilagem, permitindo a progressão da doença e causando dor. Por conseguinte, o desenvolvimento de tratamentos que impeçam o aparecimento de citocinas nas articulações poderia ajudar a atrasar a idade de aparecimento da osteoartrite. No entanto, há que ter em conta que o sistema imunitário é extremamente complexo, pelo que afectar qualquer uma das suas partes pode causar outros problemas inesperados que devem ser tidos em conta.

PRESENTE E FUTURO DOS TRATAMENTOS

Por esta razão, outras linhas de investigação de combate à osteoartrite incluem a auto-transplante e a regeneração da cartilagem. No auto-transplante, o tecido cartilagíneo é retirado das articulações do próprio doente e transferido para as articulações mais afectadas. O tecido transplantado, constituído por células chamadas condrócitos, pode retardar o desgaste e as complicações associadas. No entanto, existe o "factor idade" importante na realização deste tipo de intervenção, uma vez que é mais difícil encontrar tecido cartilagíneo adequado para transplante em pessoas com mais de 55 anos. Para além disso, a melhoria obtida por esta técnica só funciona durante um período de tempo limitado, mas não a médio ou longo prazo.

É por isso que a regeneração dos tecidos articulares é um dos "holy grails" da reumatologia. Idealmente, regenerar o tecido articular e aumentar o número de condrócitos ao ponto de impedir a fricção óssea resolveria os problemas pela raiz. No entanto, este método é complexo de pôr em prática e os efeitos secundários podem ser piores do que as melhorias do tratamento.

Para regenerar os tecidos, é necessário activar os mecanismos pelos quais as células são capazes de se reproduzir, mecanismos esses que são geralmente silenciados para evitar uma multiplicação celular descontrolada. Por outras palavras, muitas das células do nosso corpo não se dividem precisamente para evitar o aparecimento de tumores e cancro. Neste tipo de estudo, é necessário controlar todas as variáveis para que o tratamento seja eficaz e não conduza a problemas maiores.

Para tentar obter todos os benefícios da regeneração de tecidos, mas sem os riscos, algumas investigações em engenharia biomédica desenvolveram materiais que facilitam a regeneração natural dos tecidos. Na Universidade de Connecticut, nos EUA, por exemplo, uma investigação centrou-se na criação de um andaime celular feito de nanofibras de poliácido láctico. Este é um material piezoeléctrico, ou seja, tem a capacidade de produzir pequenas descargas eléctricas quando deformado. De acordo com os autores do estudo, estas descargas, aplicadas nas articulações, estimulam as células e activam os processos de regeneração. Até à data, foi testado com sucesso em modelos animais, mas esperam iniciar brevemente estudos em humanos para garantir que funcionará como tratamento.

PREVENÇÃO

Embora o futuro seja promissor, não existe actualmente nenhum tratamento que garanta plenamente a cura do doente a longo prazo, pelo que, por enquanto, a melhor forma de lidar com a osteoartrose é a prevenção. Evitando ou minimizando a exposição aos riscos, é possível retardar o aparecimento da osteoartrose e, assim, evitar a perda de qualidade de vida com a idade. Daí a importância de um estilo de vida activo, mas que minimize o desgaste das articulações específicas.

Graças a uma maior sensibilização para os benefícios da nutrição e a melhorias consideráveis na saúde, a esperança de vida aumentou nos últimos anos. Mas de pouco serve prolongar a vida das pessoas se elas não puderem desfrutar desses anos suplementares. É por isso que evitar comportamentos prejudiciais pode permitir manter a qualidade de vida até à velhice. Fazer alongamentos de vez em quando, moderar os desportos de impacto ou tentar encontrar alternativas aos movimentos relacionados com o trabalho podem ajudar-nos a chegar à velhice sem problemas.

Mais Sobre...
Medicina Corpo Humano