Tal como acontece com muitas doenças neurológicas, a demência está rodeada de estigmas sociais que dificultam uma investigação isenta e rigorosa: associá-la só a pessoas idosas ou apenas à perda de memória são alguns deles.

Embora seja verdade que a sua prevalência começa a aumentar a partir dos 65 anos, cada vez mais pessoas estão a ser diagnosticadas com a chamada demência precoce, ou seja, a demência que aparece entre os 30 e os 64 anos. Assim, embora ainda não existam muitos estudos sobre esta tendência, as últimas revisões científicas mostram que, em todo o mundo, há cerca de 370.000 novos casos de demência precoce por ano.

Até agora, o aparecimento precoce deste conjunto de lesões cerebrais que afectam a função cognitiva, incluindo a doença de Alzheimer – que representa 60-70% de todos os casos de demência – tem sido atribuído à genética. No entanto, novas investigações desafiaram as teorias tradicionais e identificaram uma vasta gama de factores de risco que podem levar ao desenvolvimento destas doenças.

OS 15 FACTORES DE RISCO

O estudo foi realizado por investigadores da Universidade de Exeter (Reino Unido) e da Universidade de Maastricht (Países Baixos) e ajudará a lançar as bases de novas estratégias de prevenção para reduzir gradualmente o número preocupante de pessoas que sofrem de demência.

Utilizando dados do Biobank do Reino Unido relativos a pessoas com menos de 65 anos e sem diagnóstico de demência na altura da avaliação inicial, os cientistas conseguiram determinar que, para além das determinantes genéticas, há certas características do estilo de vida de uma pessoa que podem aumentar a sua probabilidade de desenvolver demência precoce. A saber:

  • Educação formal reduzida: a prática de uma actividade cognitiva menos regular pode favorecer a deterioração do cérebro.
  • Nível socioeconómico mais baixo: esta condição está associada a um estilo de vida menos saudável.
  • Predisposição genética: ser portador do alelo 2 da apolipoproteína ε4, um marcador para o diagnóstico de demências como a doença de Alzheimer, é um sinal de alerta. 
  • Perturbações por consumo de álcool: embora o consumo ligeiro de álcool possa ter efeitos benéficos na prevenção de doenças como a doença de Alzheimer, o abuso de álcool pode aumentar o risco de doença de Alzheimer.
  • Isolamento social: vários estudos mostram que a solidão está associada a riscos acrescidos de problemas de saúde, como o declínio cognitivo.
  • Défice devitamina D: um estudo anterior já tinha encontrado 40% menos diagnósticos de demência no grupo que tomava suplementos de vitamina D.
  • Níveis elevados de proteína C-reactiva (PCR): os participantes com os níveis mais elevados de PCR – que é determinada por um teste que analisa a inflamação no corpo – mostraram um declínio cognitivo mais pronunciado de até 11,6%. 
  • Força de resistência limitada: esta condição serve como um indicador de envelhecimento cognitivo.
  • Deficiência auditiva: o som tem o poder de estimular o cérebro, pelo que a perda de audição pode ter efeitos graves na saúde cognitiva.
  • Tensão arterial baixa, também conhecida como hipotensão ortostática: os fenómenos de tensão arterial baixa no cérebro podem provocar danos cumulativos nas funções cognitivas.
  • Historial com acidente vascular cerebral: ter sofrido, por exemplo, um aneurisma, aumenta as hipóteses de desenvolver demência.
  • Diabetes: sabe-se que a diabetes pode causar danos nos vasos sanguíneos e é, por isso, considerada um fator de risco para a demência vascular, que é a segunda principal causa de demência depois da doença de Alzheimer.
  • Doença cardíaca: ter tido, por exemplo, um ataque cardíaco, aumenta as hipóteses de desenvolver demência.
  • Depressão: a depressão é muito comum nas fases iniciais e intermédias de muitos tipos de demência. De facto, vários estudos demonstraram que existem mais casos de depressão entre os indivíduos com demência do que na população em geral.
  • Stress crónico: a saúde mental também desempenha um papel importante no desenvolvimento de vários tipos de demência.

COMO REDUZIR O RISCO?

Os resultados desta investigação lançam luz sobre os factores de risco de demência num grupo etário sub-diagnosticado.

Este facto, acrescenta o Dr. Stevie Hendriks, é extremamente importante porque este conjunto de doenças tem um impacto muito grave nas pessoas que ainda têm um emprego, filhos e uma vida ocupada.

Além disso, os investigadores insistem que as causas da demência precoce podem ser reversíveis se alguns dos hábitos acima mencionados forem alterados: "Já sabíamos, através da investigação sobre pessoas que desenvolvem demência mais tarde na vida, que há uma série de factores de risco modificáveis. O facto de isto também ser evidente na demência precoce foi uma surpresa para mim e pode também oferecer oportunidades para reduzir o risco neste grupo", afirmou Sebastian Köhler, professor de Neuroepidemiologia na Universidade de Maastricht, num comunicado oficial.

Com isto, a investigação marca novos horizontes no estudo da demência precoce, ao identificar que o risco pode ser reduzido, o que, por sua vez, daria início a uma era de intervenções para reduzir novos casos da doença.